As ondas de rádio ainda são a principal maneira de se comunicar com naves espaciais, mas essa tecnologia obsoleta poderá em breve receber uma atualização que permitirá downloads de dados mais rápidos do espaço. A Nasa está atualmente se preparando para testar um sistema de comunicação de raios X na Estação Espacial Internacional.

O projeto, conhecido como XCOM, fará uso de equipamentos já embarcados na ISS para diferentes finalidades. O Explorador de Composição Interior de Nêutrons (NICER) está atualmente empoleirado na parte externa da estação espacial, onde está analisando o cosmos para emissões de raios X provenientes de estrelas de nêutrons.

Mas NICER não é um pônei de um truque. Em 2017, engenheiros da NASA demonstraram como o instrumento poderia usar dados de pulsares de milissegundos como uma espécie de GPS espacial, calculando com precisão a posição da ISS dentro de 3 milhas (4,8 km). É este potencial para captar sinais de raios-X que o torna um bom candidato para um receptor em um sistema de comunicação de raios-X.

Para testar a ideia, na outra extremidade, a NASA está usando um dispositivo especialmente projetado chamado MXS (Modulated X-ray Source). Este dispositivo produz raios-X, primeiro brilhando a luz UV em um material de fotocátodo como o magnésio. Isso produz elétrons, que são então acelerados em outro material que, por sua vez, produz raios-X. É importante ressaltar que o MXS pode ser ligado e desligado rapidamente, codificando mensagens binárias em raios X que podem ser transmitidos e decifrados por um receptor.

Para o próximo teste, a NASA instalou o MXS do lado de fora da ISS. Lá, ele transmitirá mensagens de raio X em um espaço de 165 pés (50 m) para o NICER, que tentará decodificá-las. A mensagem em si será mantida simples no início, diz a equipe, para garantir que o dispositivo possa captar exatamente o que foi enviado. Se isso funcionar, uma mensagem mais complicada pode ser transmitida em um teste posterior.

Se tudo correr conforme planejado, a comunicação por raios X poderá eventualmente ser usada para transmitir dados de e para uma variedade de espaçonaves. Os raios X têm comprimentos de onda muito mais curtos do que ondas de rádio ou mesmo sistemas de comunicação a laser, que também estão em desenvolvimento. Isso significa que eles devem ser capazes de compactar mais dados em feixes mais estreitos, permitindo efetivamente taxas mais rápidas de transferência de dados. E considerando o longo atraso que pode advir da comunicação com naves distantes como a New Horizons , qualquer coisa que apresse o processo pode ser uma coisa boa.

Outra vantagem potencial é que os raios X podem penetrar na bainha de plasma quente que normalmente corta as comunicações de rádio quando uma aeronave está explodindo na atmosfera da Terra. Raios-X poderiam manter a tripulação em contato com o controle de solo durante este período crítico e intenso.

Os testes XCOM devem acontecer na ISS nos próximos meses.

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